Mejores cultivos, mejor nutrición

29 abril, 2013 by (comments)

HarvestPlus, el programa conjunto del CIAT y el Instituto Internacional de Investigación sobre Políticas Alimentarias (IFPRI) para desarrollar cultivos alimenticios de primera necesidad mejorados a nivel nutricional —o biofortificados— en África, Asia y América Latina, cumplió su noveno año con una serie de nuevas liberaciones de cultivos y sistemas mejorados para ponerlos al alcance de los pequeños agricultores.

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Un paso adelante

Tras  haber logrado con un año de anticipación su meta de llegar a 100.000 nuevos hogares con nuevas variedades, HarvestPlus ahora espera beneficiar a 500.000 hogares con su portafolio de variedades mejoradas de arroz, trigo, yuca, batata, maíz, fríjol y mijo (o millo) africano para finales de su fase actual en 2013.

En Ruanda —donde se han liberado cuatro variedades de fríjol nutricionalmente mejoradas— cinco clases nuevas de variedades de fríjol trepador ricas en hierro fueron liberadas en 2012,llegando a más de 130.000 hogares. El fríjol proporciona hasta el 30% de los requerimientos diarios de hierro recomendados para mujeres y niños, y el trabajo complementa los esfuerzos estatales para enfrentar la deficiencia de hierro, la cual afecta alrededor del 40% de niños y un gran número de mujeres en el país.

Actualmente, HarvestPlus busca llegar a 150.000 hogares adicionales en Ruanda con las variedades mejoradas de fríjol y 75.000 más en la República Democrática del Congo con variedades mejoradas de fríjol trepador y fríjol común. Las variedades de fríjol ricas en hierro, que ya han sido liberadas en el vecino país de Uganda, están siendo sometidas a pruebas de idoneidad en Zambia, Zimbabue, Tanzania y Burundi.

Otras liberaciones en 2012 incluyeron nuevas variedades de maíz rico en vitamina A en Zambia y Nigeria, y mijo con alto contenido de hierro en India. En América Latina, nuevas variedades de fríjol con mayores niveles de hierro fueron liberadas en Nicaragua. El programa de liberaciones para 2013 incluye el lanzamiento de trigo rico en zinc en India y arroz rico en zinc en Bangladesh.

Perfeccionando el sistema

El alcanzar la meta de diseminar nuevas variedades con un año de anticipación se logró en parte por el perfeccionamiento de los canales de distribución de semilla y las pruebas realizadas para nuevos canales. Por ejemplo, una manera novedosa de distribuir los nuevos cultivos de yuca ricos en vitamina A en Nigeria involucró el compromiso de parte de los agricultores que recibían las nuevas variedades de pasar esquejes de los tallos al menos a dos de sus vecinos.

Entretanto, la diseminación de variedades mejoradas de fríjol en África continúa enfocándose en el uso de paquetes pequeños, populares y asequibles de semillas para los agricultores —alrededor de medio millón de paquetes se han vendido solamente en Ruanda en los últimos 2 años—. HarvestPlus además, ha estado probando un nuevo “sistema de retribución”. Bajo este sistema, dirigido específicamente a algunos de los productores de menos recursos en Ruanda, aproximadamente 130 toneladas de variedades de fríjol ricas en hierro se vendieron a agencias agrícolas locales y se distribuyeron gratuitamente a los agricultores con problemas de liquidez, quienes luego sembraban el fríjol bajo la supervisión de agentes de extensión y del equipo de HarvestPlus. Después de la cosecha, los agricultores retribuían con grano su cuota inicial, y a su vez consumían o vendían el excedente. Esta iniciativa ayudó a llevar variedades de fríjol nutricionalmente mejoradas a las manos de casi 20.000 agricultores adicionales de una forma bastante rápida.

Bajo un nuevo acuerdo también establecido en 2012, parte del grano recibido por HarvestPlus a través del sistema de retribución, ahora será vendido al Programa Mundial de Alimentos (PMA) de las Naciones Unidas, como parte de su iniciativa Compras para el Progreso, que busca abastecer semilla de los pequeños agricultores en países en vías de desarrollo para usarla en sus programas de socorro para casos de emergencia. HarvestPlus reinvertirá los fondos recaudados de este acuerdo en multiplicar semilla para los pequeños agricultores.

Tras el proceso de reforma de CGIAR, HarvestPlus es, hoy por hoy, un socio principal en el Programa de Investigación sobre Agricultura para la Nutrición y la Salud (A4NH), oficialmente puesto en marcha en 2012. El programa reúne a investigadores de las áreas de agricultura, nutrición y salud para desarrollar conjuntamente soluciones a retos claves en el mundo en desarrollo.

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