Hoja de ruta para el arroz ofrece alternativas frente a ‘megavariedades’

12 septiembre, 2011 by (comments)

Según un grupo de importantes científicos de arroz, será necesaria una iniciativa oportuna y coordinada a nivel mundial para aumentar la producción de ese cultivo para alimentar a una población mundial en rápido crecimiento.

Dichos científicos plantearon una hoja de ruta para mejorar el “potencial de rendimiento” del arroz –es decir, la capacidad fitogenética para producir grano– durante una reunión especial del Programa Global de Investigación en Arroz (GRiSP, sus siglas en inglés) que se celebró en la sede del CIAT en Colombia .

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Con la expectativa de que la demanda mundial de arroz aumente en más del 25% antes del 2035, GRiSP reúne a los más importantes científicos de arroz e instituciones de investigación del mundo para ayudarlos a intercambiar información, tecnología y experticia para el desarrollo de cultivos de arroz más productivos.

Reconociendo que “se han perdido décadas de investigación”, encaminadas a producir líneas de arroz de alto rendimiento como los que desencadenaron la Revolución Verde de los años sesenta y setenta, Achim Dobermann, Director General Adjunto de Investigación en el Instituto Internacional de Investigaciones sobre el Arroz (IRRI), dijo: “Es posible que se haya terminado la era de las “megavariedades”,  e hizo un llamado para un nuevo enfoque de trabajo para lograr ganancias genéticas graduales y sistemáticas en el potencial de rendimiento.

Todos, manos a la obra
Los científicos que asistieron al Taller de GRiSP sobre Potencial de Rendimiento estuvieron de acuerdo en que es necesario realizar investigación más arriesgada, “sin límites”, y enfatizar más en diferentes enfoques de mejoramiento del arroz a escala mundial. Estos incluyen, por ejemplo, el desarrollo de arroz híbrido, que, hasta el momento, ha tenido resultados prometedores, pero solamente en determinadas regiones arroceras.

Los científicos esperan que este nuevo esfuerzo produzca ganancias crecientes y constantes en la producción de arroz, comparables a las que se han logrado para el maíz en los países en desarrollo desde los años setenta. Este trabajo complementaría la investigación pionera pero incierta que busca acelerar la fotosíntesis en arroz, la cual, de tener éxito, podría resultar un aumento cuántico en el potencial de rendimiento.

En el taller, además, se identificaron diversos enfoques de mejoramiento de arroz considerados como “una apuesta segura”, los cuales se clasificaron en tres categorías.

Una categoría incluye la creación de un tipo de planta más eficiente en cuanto a rendimiento mediante la “piramidación” de genes asociados con rasgos de la planta que se conoce que están asociados con rendimientos más altos, con base en extensos conocimientos de la fisiología de arroz. Dicho enfoque fue ensayado en los años noventa, pero no llenó las expectativas.

Los científicos también buscan aprovechar herramientas más potentes que utilizan la biología molecular, al igual que la enorme cantidad de nueva información y tecnologías disponibles en los campos de la genómica y la fenómica de cultivos. Entre otros beneficios, los científicos estarán más capacitados para aprovechar los genes de plantas silvestres relacionadas con el arroz que controlan rasgos asociados con rendimientos más altos de grano.

Para lograr un buen entendimiento de las combinaciones de rasgos que tienen mayor probabilidad de aumentar los rendimientos, los científicos pronto empezarán a utilizar modelos de simulación para analizar dichos rasgos en “plantas virtuales”.

El desarrollo de arroz híbrido, promovido por los científicos chinos, ha dado lugar a aumentos del 15 al 20% en rendimiento. El programa desarrollado en el IRRI busca hacer extensivas estas ganancias a otros países asiáticos.

Un tercer enfoque consiste en sustituir el método convencional de mejoramiento del arroz  conocido como “pedigrí o árbol genealógico” por una técnica de mejoramiento conocida como “selección recurrente”. La selección recurrente, generalmente utilizada para el mejoramiento del maíz, ha permitido el mejoramiento continuo del potencial de rendimiento de ese cultivo.

Hace cerca de 20 años, los científicos de arroz del CIAT y la Empresa Brasilera de Investigación Agropecuaria (Embrapa), trabajando en colaboración con colegas del Centro de Cooperación Internacional en Investigación Agrícola para el Desarrollo (CIRAD), empezaron a aplicar la selección recurrente al arroz en América del Sur, especialmente para mejorar la tolerancia a tipos específicos de estrés, como la baja fertilidad del suelo. Aprovechando esta experiencia, se desarrollarán nuevas poblaciones para selección recurrente en Asia.

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“Armar estos diferentes enfoques en un esfuerzo global concertado y coherente de mejoramiento de arroz es un gran paso hacia delante para lograr ganancias en el potencial de rendimiento que son esenciales para satisfacer la mayor demanda en años venideros,” continuó Dobermann.

El Director del Área de Investigación en Agrobiodiversidad del CIAT, Joe Tohme, estuvo de acuerdo con Dobermann: “Tenemos un importante reto por delante. No podemos continuar haciendo lo mismo que hemos hecho en el pasado. Este es un momento único para que la comunidad de mejoramiento de arroz adopte herramientas nuevas y un nuevo forma de trabajo colaborativo para lograr avances muy importantes”.

…pero, cuidado con la brecha
Los genetistas de arroz son muy conscientes de que, además de aumentar el potencial de rendimiento del cultivo mediante un amplio portafolio de enfoques genéticos, también es necesario cerrar la brecha entre rendimientos potenciales y actuales en las condiciones de los agricultores mediante un mejor manejo del cultivo. Para este propósito, América Latina ofrece lecciones útiles. Es muy probable que se difunda su sistema de siembra directa del arroz en suelo seco, que contrasta con el sistema usado en Asia de trasplante de plántulas en arrozales inundados, el cual requiere una gran demanda de mano de obra, la cual es cada vez más escasa y costosa debido a la rápida urbanización.

Los nuevos enfoques para promover mejores prácticas de manejo de cultivos y de aguas han permitido que los agricultores de América del Sur y Central logren aumentos sorprendentes de rendimiento en sus cultivos de arroz de siembra directa.

El taller de GRiSP sobre Potencial de Rendimiento se celebró en el CIAT del 22 al 25 de agosto de 2011.

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