Cultivos biofortificados luchan contra la desnutrición en América Latina y el Caribe

14 abril, 2011 by (comments)

Para mejorar la salud de niños y mujeres y ayudar a los agricultores de las regiones más pobres de América Latina y el Caribe (ALC) a adaptarse al cambio climático, se liberarán cultivos alimenticios básicos cuyo contenido nutricional ha sido mejorado, en una importante campaña para abordar la desnutrición.

Variedades mejoradas de arroz, maíz y fríjol que superan en desempeño a cultivos tradicionales, ya que tienen mayor rendimiento y resistencia a enfermedades, serán liberadas en Bolivia, Colombia, Honduras y Nicaragua, regiones consideradas de alta prioridad donde la desnutrición es endémica y las comunidades rurales luchan por tener acceso a servicios de salud confiables.

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Expertos en política alimentaria internacional han insistido en un enfoque más pragmático para abordar la inseguridad alimentaria mundial, centrándose en mejorar la nutrición junto con esfuerzos bien consolidados para desarrollar cultivos de primera necesidad que produzcan mayores rendimientos.

La reciente liberación de una variedad de maíz de alta calidad de proteína (QPM) en El Salvador es la primera de 10 nuevos cultivos mejorados nutricionalmente que serán liberados en ALC en el 2011, por medio de AgroSalud, un programa de “biofortificación” de múltiples socios, financiado por la Agencia Canadiense para el Desarrollo Internacional (ACDI), y con sede en el CIAT, en Colombia.

El maíz QPM, desarrollado por el Centro Internacional de Mejoramiento de Maíz y Trigo (CIMMYT) en México ―uno de los socios de AgroSalud―,  contiene niveles más altos de aminoácidos esenciales como triptófano y lisina, para combatir el problema del crecimiento retardado en niños. En la última liberación en El Salvador, se está utilizando el QPM para mejorar la producción de pollos criados en los hogares campesinos, una fuente esencial de proteína en zonas rurales.

Junto con sus socios, el programa de biofortificación de AgroSalud ha desarrollado y liberado más de 40 cultivos mejorados nutricionalmente en toda la región desde el 2007. Entre estos cultivos están: arroz con mayor contenido de hierro en Bolivia, fríjol con mayor contenido de hierro y cinc en Guatemala, y batata rica en vitamina A en Haití.

La carencia de hierro puede deteriorar el desarrollo mental de los niños y es una causa importante de muerte durante el parto; la ausencia de vitamina A puede producir ceguera, prevenible en los países en desarrollo, y el cinc, además de fortalecer el sistema inmunitario, también es importante en el desarrollo físico de los niños.

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“Mejorar la seguridad alimentaria implica mucho más que aumentar los rendimientos”, dice la nutricionista y coordinadora de AgroSalud, Helena Pachón. “Aún en los sitios donde las comunidades producen cosechas récord, todavía se encuentran altos niveles de desnutrición. Es crucial una nutrición balanceada y dirigida, y los cultivos biofortificados pueden ayudar a suplir algunos de los requerimientos diarios de micronutrientes esenciales”.

Los cultivos biofortificados, desarrollados utilizando técnicas de mejoramiento tradicional, traen también beneficios agronómicos como la tolerancia a la sequía y un alto potencial de rendimiento; en algunos casos ofrecen cierta resistencia a plagas y enfermedades. La amplia participación de los agricultores en el proceso de investigación y selección ha ayudado a asegurar que las nuevas variedades tengan un gran atractivo.

“Es fundamental asegurar que los cultivos biofortificados sean tan productivos y resilientes —aún más— que las variedades que cultivan actualmente los agricultores. Esto es especialmente importante, ya que muchos países de la región se están enfrentando a los retos de un clima cada vez más impredecible por el cambio climático y al impacto que esto puede tener sobre plagas y enfermedades.

“Éste es un nuevo amanecer para ALC. Es maravilloso tener otra liberación en nuestro poder, y nos sentimos muy complacidos de ver que la biofortificación —una idea que hemos estado promoviendo por largo rato— esté ganando una creciente aceptación como herramienta esencial en la lucha contra el hambre y la desnutrición”.

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